Stephen Fretwell – Busy Guy

De titel van het derde album van de Engelse singer-songwriter Stephen Fretwell is ironisch bedoeld. Het gat tussen zijn voorlaatste album en het zojuist verschenen Busy Guy bedraagt 14 jaar. Reeds na een eerste luisterbeurt vergeef je hem echter de stilte, want het album dat verscheen bij Speedy Wunderground, het label van Fretwells goede vriend Dan Carey, is zo mooi en tijdloos, dat het al gauw is of je het al jaren kent.  

Fretwell heeft de gave om je – zoals een ijzerdeeltje wordt aangetrokken door een magneet – onvoorwaardelijk en zonder tegenstand een nummer in te trekken. Dit wordt direct duidelijk door het zachte getokkel waarmee het openingsnummer The Goshawk And The Gull wordt ingeleid. Telkens legt Fretwell de nadruk op een toon, door de snaar net even harder aan te slaan: of we bij de les willen blijven, want meneer heeft een verhaal te vertellen. Het nummer is een klaagzang die doordrongen is van onheil, zonder dat een climax wordt bereikt. Cello zorgt in de laatste minuut voor extra diepgang van deze prachtige inleiding van een langspeler die door Fretwell toepasselijk is beschreven als een liederencyclus. In een reeks van tien nummers onderzoekt Fretwell de seizoenen van een leven. Hij verkent zo onder andere vaderschap, verdriet en wedergeboorte. 

De thema’s van de plaat zijn best droefgeestig: het stuklopen van een relatie, verloren liefde, verloren familie, schuldgevoelens en verlangen. Fretwell brengt ze echter frank en openhartig, zodat de luisteraar weliswaar wordt geraakt, maar er zelf niet neerslachtig van wordt. De beeldspraak en dichterlijke vrijheid waarmee Fretwell zijn songs lardeert zijn krachtig. Hij neemt ons mee op een reis door het universum terwijl hij de ervaring van verlies en liefde tracht te vangen.  

Zo belanden we op slotnummer Green in een wereld met maankraters en krankzinnige sterrenbeelden, bevolkt door heiligen en engelen. Het is een van de nummers met een kleur als titel, die de tweede helft van het album vullen. Rode draad in deze nummers – OrangePinkCopperAlmond en Green – is tragedie, maar Busy Guy is ook doorspekt van hoop. Daarvoor moeten we dan naar het begin, zoals bijvoorbeeld naar de verteller in Embankment, die smeekt dat zijn lichaam uit het water wordt gesleept, maar die ook erkent dat zijn hart nog klopt. Het is juist die tegenstelling, die we vaker tegenkomen op Busy Guy, dat aan de ene kant gaat over duisternis, maar die aan de andere kant wordt bezongen vanuit het licht en zo symbool staat voor een nieuw begin, een frisse start.  

Busy Guy laat zich luisteren als het lezen van een boek. Het roept beelden op van Londen in een nummer als Oval, een warme zomeravond in de tuin met een geliefde of een dag aan het strand in Pink. Op Almond klinkt de gitaar enigszins Spaans, waardoor we worden meegenomen op vakantie, al veroordeelt Fretwell white privilege en de nooit tevreden middenklasse.  

De nummers zijn zo rijk, dat het nauwelijks is te geloven dat het album in slechts twee uur is opgenomen. Het is nu eenmaal de werkwijze van Carey en het Speedy Wundergroundlabel, zoals vastgelegd onder de derde bullet van de in tien punten beschreven missie van het label:  

Recording of all records will be done in one day and finish before midnight. The recordings will be a snapshot of the day. Mixing will be done the day following the recording, also in one day only. This will prevent over-cooking and ‘faff’.

Het is de vraag of Fretwell zich dit van tevoren realiseerde toen hij de nummers in Carey’s studio speelde en inzong. Zou het dan ook zo ongedwongen hebben geklonken? Dat geloof ik niet, en het is juist die tegenstelling, van ernstige thema’s en de losse manier van vertellen, die dit album zo sterk maakt. 

Geef een reactie

Vul je gegevens in of klik op een icoon om in te loggen.

WordPress.com logo

Je reageert onder je WordPress.com account. Log uit /  Bijwerken )

Google photo

Je reageert onder je Google account. Log uit /  Bijwerken )

Twitter-afbeelding

Je reageert onder je Twitter account. Log uit /  Bijwerken )

Facebook foto

Je reageert onder je Facebook account. Log uit /  Bijwerken )

Verbinden met %s